Didattica dell’astronomia

di Piero Pecoraro Spazio e misure. Dal nostro pianeta le stelle sembrano tutte poste alla medesima distanza, nonostante, in realtà, si trovino tra loro a distanze molto diverse. Nello spazio si usa l’anno luce.

Un anno luce è un'unità di distanza. È lo spazio che la luce percorre in un anno. La luce si muove nello spazio ad una velocità di circa 300.000 chilometri al secondo, per l’esattezza 299.792,458 , quindi in un anno può percorrere circa 10 trilioni di Km. Più precisamente, un anno luce corrisponde a 9.500.000.000.000 Km.

Qual è l’utilità di un'unità di misura così grande? Sul nostro pianeta, un chilometro può essere sufficiente come unità di misura delle distanze, ma nell'Universo sarebbe davvero insufficiente. Prendiamo la distanza fra noi e la galassia di Andromeda, una delle galassie a noi più vicine, che è di 21 quintilioni di Km, cioè 21.000.000.000.000.000.000 Km circa. Come si può vedere questo valore è così grande che è alquanto difficile da scrivere o da trattare in calcoli astronomici più o meno complicati. Per cui gli scienziati hanno sentito il bisogno di escogitare un’altra unità di misura più semplice da usare. Nel nostro Sistema Solare invece si usa l’ Unità Astronomica (UA). L'UA è la distanza media fra Terra e Sole, che corrisponde a circa 150 milioni di Km. Per esempio il pianeta Mercurio si trova così a circa 1/3 di UA dal Sole, mentre Plutone in media a 40 UA. L'Unità Astronomica, però, non è ancora abbastanza grande da poter essere usata per corpi celesti fuori dal Sistema Solare.
Per distanze all'interno della Via Lattea, o fuori di essa gli astronomi valutano le distanze in anni luce o in parsec. L'anno luce lo abbiamo già definito prima. Il parsec è pari a 3,26 anni luce.

Ora è facile capire quando si dice che:

• La nana rossa proxima centauri, è a circa 4,243 anni luce da noi.
Se uso i km otterrò: 4,243x9.500.000.000.000=40.308.500.000.000 Km
• Il diametro della Via Lattea misura circa 150.000 anni luce
Se uso i Km:150.000x9.500.000.000.000= 1.425.000.000.000.000.000 km
• La galassia di Andromeda si trova a 2,3 milioni di anni luce dalla nostra galassia. Se uso i Km:
2.300.000x9.500.000.000.000=21.850.000.000.000.000.000 km.

Decisamente meglio. Infatti se usassimo la notazioni in metri(Km) avremmo anche dei problemi a “ leggere” il numero.

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